Waar is onze digitale ambitie?

  1. Blog
  2. Digidiscours - Google-directeur Thierry Geerts pleit voor meer digitale ambitie
Leest u graag de volledige reeks van A tot Z? Klik hier om terug te keren naar onze introductie. 
Digidiscours

Waar is onze digitale ambitie?

België was de eerste op het vasteland die de industriële revolutie omarmde. En ooit stonden Belgische wetenschappers mee aan de wieg van het internet. Thierry Geerts, directeur van Google België en Luxemburg, mist vandaag ambitie in ons land. Daarom wil hij een moonshot lanceren. 

Uw boek Digitalis is een warm pleidooi om van België een voortrekker van digitalisering en artificiële intelligentie (AI) te maken.

“Ik vind het onbegrijpelijk dat er in ons land geen werk wordt gemaakt van een groot wervend project. We hebben sterke bedrijven en kennisinstituten en een uitstekende gezondheidszorg. We zijn een rijk land met heel veel geld op spaarrekeningen. Wat houdt ons tegen? Hier speelt de wet van de remmende voorsprong. Als je in het verleden erg succesvol bent geweest, is het moeilijk om de samenleving in beweging te krijgen voor grondige vernieuwing. In China is het anders. Dat land heeft bij wijze van spreken de vorige industriële revoluties gemist. Zij hebben besloten om niet eerst de vorige industriële revoluties bij te benen, maar volop in te zetten op de digitale revolutie.”

Ook Nederlandse bedrijven staan sterk in de digitale economie. Hoe komt dat?

“Belgische bedrijven zijn vaak fabrikanten: wij raffineren olie, fabriceren auto’s, medicijnen en diamanten. Nederlanders zijn grotere commerçanten. Toen het internet vanaf 1996 zijn opgang maakte, was het vooral een commercieel fenomeen en zijn Nederlanders meteen op de kar gesprongen. Ze zagen de kans om bijvoorbeeld elektronica (Coolblue) en reizen (Booking.com) op een vernieuwende manier aan te bieden. België wacht nog altijd op de transformatie van een productie- naar een e-commerce-economie. Bedrijven hebben die ambitie wel, maar ze pakken het voorzichtig, stap voor stap aan.”

Niet alleen bedrijven en het onderwijs, maar vooral de politiek moet ambitie hebben als het over AI gaat.

Wat is er nodig om dat proces te versnellen?

“De ambitie om een rol te spelen in de volgende industriële revolutie, die van de artificiële intelligentie (AI), moet niet alleen bij de bedrijven, in het onderwijs en bij de burgers leven, maar vooral ook bij de politiek. Vandaag mis ik ambitie en een langetermijnvisie in de Belgische politiek. Toen president John F. Kennedy in 1962 aankondigde dat Amerika voor het eind van het decennium naar de maan zou reizen, wist hij niet hoe ze dat precies zouden doen. Er was geen concreet plan. Vandaag durven Belgische politici geen moonshot te formuleren. Ik zou hen willen aanraden om ernaar te streven om van België de hoofdstad van de artificiële intelligentie te maken."

 

In het verleden durfden we wél ambitieus en visionair zijn, schrijft u, verwijzend naar Flanders Technology International (FTI), de technologiebeurs die Vlaanderen vanaf 1988 bewust maakte van de derde industriële revolutie. 

“Dat was ook internationaal gezien een van de betere initiatieven om een industriële maatschappij te transformeren naar een computermaatschappij. Het vertrok vanuit de vaststelling dat Japanners plots goedkopere en meer betrouwbare auto’s konden maken dan wij. De ambitie was nadrukkelijk internationaal. De boodschap bereikte het brede publiek en werd gedragen door de politicus Gaston Geens en door grote bedrijven.”

Om van maatschappelijke transformatie te spreken, hebben we het brede middenveld en de overheid nodig. 

Welke les trekt u uit het succes van FTI?

“De les is dat wàt de ambitie precies is minder belangrijk is dan eenvoudigweg een ambitie te hébben. Het doet er voor mij ook niet toe of de ambitie op Vlaams, Belgisch of Europees niveau wordt geformuleerd. Maar een plan maken en iets hebben om naar uit te kijken is beter dan geen plan hebben en denken dat het vroeger beter was. Wat trouwens niet klopt.”

Wat zijn de belangrijkste voordelen van een ambitieuze toekomstvisie?

“Het is essentieel om mensen niet alleen welvaart aan te bieden maar ook mogelijke oplossingen aan te reiken. Tegenwoordig lijkt het bon ton om je te focussen op de problemen waar onze wereld voor staat, maar met een wervend AI-project kun je net het tegenovergestelde doen en oplossingen aanreiken voor mobiliteit, de vergrijzing en het klimaat.”

Wie moet die wervende gedachte formuleren? De politiek, de bedrijfswereld, academici, burgers of een combinatie van die vier?

“Het is belangrijk om die vier partijen mee te krijgen, maar de overheid speelt een belangrijke rol om ambitie te formuleren. Ik tracht mijn steentje bij te dragen met een boek. Je vindt een pak bedrijven die willen samenwerken, maar dat blijft vooral een economisch verhaal. Om van maatschappelijke transformatie te spreken, hebben we het brede middenveld en de overheid nodig. En last but not least, er moet in ons land ook meer kapitaal vloeien naar de digitale sector.”

We moeten niet alleen kijken naar duurzaamheid. Investeren in digitalisering is even belangrijk. 

Thierry Geerts

Waarom vindt u dat Belgische beleggers meer in de digitale sector moeten investeren?

“We hebben in België geweldige technologiebedrijven die aanvankelijk veel steun krijgen. In België kun je als startende techondernemer ongeveer een miljoen euro ophalen. Eens ondernemers meer nodig hebben, vinden ze dat niet meer in ons land en trekken ze noodgedwongen naar Silicon Valley. De Belgische investeerder is vaak een beetje conservatief en belegt zijn geld liever in vastgoed en holdings. Ik wil niemand aanmoedigen om grote risico’s te nemen, maar het zou goed zijn als beleggers hun vermogensbeheerder meer informatie vragen over technologie-aandelen, startups en hernieuwbare energie. We kunnen de switch naar een duurzame, digitale economie niet maken zonder visie, maar zeker ook niet zonder kapitaal.”

Waarom vloert er niet meer geld naar technologiebedrijven? 

“Ik denk dat het vooral een kwestie is van onbegrip. Daar probeer ik met mijn boek en met interviews iets aan te doen. Als je in de toekomst wilt investeren en voor de volgende generaties iets wilt betekenen, moet je niet alleen naar duurzaamheid kijken. Investeren in digitalisering is zeker even belangrijk.”
 

Thierry Geerts over digitalisering, ambitie en de toekomst van digitaal bankieren. 

Niet te missen